John F. Kennedy zei ooit dat het woord crisis in het Chinees bestaat uit twee tekens. Het ene staat voor gevaar, het andere voor kans. Hui Wang heeft als grootaandeelhouder van ADO Den Haag de nodige crises meegemaakt. Een gesprek over vallen, opstaan, doorgaan en vergeven, want volgens Wang liggen er nu inderdaad mogelijkheden. ‘Het hele leven is een leerproces, dus óók de relatie tussen ons en de club.’

Het coronavirus kent zijn oorsprong in China en heeft het land hard geraakt. Hoe gaat het met u en uw familie?

‘Het is niet alleen China dat is getroffen, het virus heeft ernstige impact op heel veel landen in de wereld, verdeeld over alle continenten. Dit raakt ontzettend veel mensen, maar inderdaad, China is hard getroffen. Met mijn familie en mij gaat alles goed en ook zakelijk gezien lopen de activiteiten van United Vansen gelukkig op een normale manier door.’

Herkende u meteen het potentiële gevaar na de uitbraak van het coronavirus in december vorig jaar?

‘In China weten we als geen ander dat elk virus potentieel dodelijk kán zijn. We hebben de SARS-crisis meegemaakt, dat was in 2003, dus vanaf het begin van deze pandemie heb ik de trends en de impact van het virus nauwlettend gevolgd. De wereld globaliseert in sneltreinvaart en dan weet je dat een virus niet meer een kwestie is van alleen maar een regio die wordt besmet, maar dat het zich heel snel wereldwijd verspreidt. Het bevestigt nog maar eens dat internationale samenwerking – en vooral ook hulp en solidariteit – belangrijk is en steeds belangrijker wórdt.’

China is erin geslaagd de situatie in vier maanden onder controle te krijgen. Gaat het leven weer zijn normale gang?

‘Het waren moeilijke maanden, waarin we als land, als Chinees volk, heel hard hebben gewerkt om de situatie enigszins onder controle te krijgen. We kunnen nu zeggen dat het zo goed als gelukt is, maar hebben er als land wel een heel hoge prijs voor moeten betalen met alle zieken en overledenen. Daarbij: we zijn er nog niet. Een crisis zoals deze komt nooit alleen. Nu is het belangrijk dat we aandacht besteden aan de secondary disasters, zeg maar de potentiële rampen ná de ramp, zoals de impact die de pandemie heeft gehad – en nog steeds hééft – op de economie, maar ook gewoon het dagelijks leven. In China begint alles weer zijn gang te gaan. De mensen werken, de machines draaien, de productie komt op gang, maar langzaam, voorzichtig. Ik vrees dat het nog wel een tijd zal gaan duren, voordat echt weer alles is zoals het was.’

U bent de baas van ADO Den Haag, maar bestuurt van grote afstand. Is het dan nu niet extra moeilijk grip te krijgen op de situatie bij de club?

‘Maar dat is in feite altijd al onze uitdaging. We zijn grootaandeelhouder, maar inderdaad: wel van een remote management. Dat wil zeggen dat we gedwongen van afstand monitoren en besturen. We hebben door de technologieën wel inzicht in de systemen, maar de uitvoering ligt in handen van de directie die dagelijks aanwezig is en ons ook steeds op de hoogte houdt. Dat is door het coronavirus niet ineens heel anders. We hebben de laatste jaren al, met vallen en opstaan, geleerd hoe we de club op deze manier het best kunnen besturen. We vertrouwen nu volledig op de organisatiestructuur, de directie en het managementteam. Eigenlijk is dat de grote winst geweest van de laatste jaren. Nog steeds staat ADO Den Haag voor grote uitdagingen, maar die zijn momenteel niet anders dan bij vrijwel iedere andere club in Europa.’

Van een afstand gezien: wat vindt u dan van de huidige discussie in het Nederlandse voetbal? Moeten we wachten op het advies van het RIVM of gewoon nu al stoppen met de Eredivisie?

‘Mijn visie daarop is eigenlijk heel simpel: de gezondheid van spelers, trainers, bestuurders en supporters is het allerbelangrijkste en moet dan ook altijd leidend zijn in de besluitvorming. Men wacht nu even de ontwikkelingen af, daarvoor valt iets te zeggen. Maar wat volgens mij in dit proces een zekerheid is, is dat het uiteindelijke besluit zal worden genomen op basis van de gezondheid van de mensen. Anders dan dat kan niet.’

Stoppen komt u waarschijnlijk niet slecht uit. Dan is de kans groter dat ADO in de Eredivisie blijft dan wanneer de competitie wordt uitgespeeld.

‘Misschien zou je dat denken, maar voor mij voelt dat dan toch als een verlies. Een incompleet seizoen, dat telt eigenlijk niet; op zo’n manier iets bereiken, voelt toch anders. Hoewel het dit jaar niet altijd heeft meegezeten en we er momenteel slecht voor staan in de Eredivisie, heb ik er vertrouwen in dat ADO Den Haag zich op de normale manier ook zou hebben weten te handhaven. Daarvoor hadden we nog acht wedstrijden de tijd gehad.’

Wat is volgens u de reden dat de club dit seizoen zo in problemen is gekomen?

‘In het voetbal ben je altijd afhankelijk van wat geluk. Daaraan heeft het ons wel een beetje ontbroken, al is dat natuurlijk niet de belangrijkste oorzaak voor de situatie waarin ADO Den Haag verzeild is geraakt. We maken nu de fouten uit het verleden goed, want als ik eerlijk moet zijn, betalen we noodgedwongen de prijs voor de beslissingen die de beleidsbepalers in de voorgaande seizoenen hebben genomen.’

United Vansen twijfelde niet en hielp ADO Den Haag tijdens de afgelopen transferwindow. Voor de zoveelste keer. Waarom eigenlijk?

‘Die beslissing hebben we genomen na overleg met de directie en de raad van commissarissen en ja, daarna heeft United Vansen inderdaad weer geld beschikbaar gesteld. Extra. De reden daarvoor is niet moeilijk te raden: om te proberen de sportieve prestaties te verbeteren. In feite was het dan ook helemaal geen discussie. Dit was gewoon nodig. Als de club hulp nodig heeft, dan bieden we die.’

Waarom wel in de winter en niet in de zomer? Volgens ex-trainer Fons Groenendijk was dat de reden dat de ploeg in de eerste seizoenshelft matig presteerde. Hij stapte dan ook op.

‘Ook weer simpel: we móésten in de winter wel investeren om te proberen het falende beleid van de zomer ervoor te repareren. In die zomerse transferwindow, raakten we drie bepalende spelers kwijt: Nasser El Khayati, Sheraldo Becker en Wilfried Kanon. Het technisch management haalde er zeven spelers voor terug om dat verlies op te vangen. Het resultaat van dat werk was terug te zien op het veld. En wat de trainer betreft: wij hebben het werk van Fons altijd gerespecteerd. Hij bood zélf zijn ontslag aan, omdat hij niet meer het idee had dat hij de ploeg weer aan de praat kon krijgen.’

Technisch manager Jeffrey van As moest daarna wél weg.

‘Tijdens de vergadering van de raad van commissarissen, in november vorig jaar, presenteerde de nieuwe directie hun visie op de toekomst van de club. De aandeelhouders en de commissarissen schaarden zich achter dat plan. Daarbij hebben wij gekeken naar de beslissingen en keuzes die zijn genomen en gemaakt op technisch gebied en wat die hebben opgeleverd. Ik zei net al dat de problemen van dit seizoen het gevolg zijn van het beleid dat de afgelopen jaren op technisch gebied is gevoerd. We wilden daarom naar een nieuwe situatie, die deze club veel beter past.’

Het gevolg is dat u in de winter veel geld heeft gespendeerd aan acht nieuwe spelers en een hoofdtrainer, maar dat de club er niets mee is opgeschoten.

‘Zo heb ik er in elk geval niet naar gekeken. Je kunt zo’n beslissing niet beoordelen op de huidige resultaten. We weten toch ook niet wat er dit seizoen verder was gebeurd? Met Alan Pardew hebben we een first class trainer in huis gehaald. Ik heb ontzettend veel respect voor wat hij in het verleden heeft gepresteerd. Ik blijf ervan overtuigd dat ADO Den Haag het zou hebben gered.’

U benoemde Mohammed Hamdi tot nieuwe CEO van ADO Den Haag. Hij was uw eerste keus. Wat maakt hem zo competent?

‘Hij was van alle sollicitanten het best voorbereid en had al veel ervaring in het voetbal. Daarbij heeft Mohammed de leiderschapskwaliteiten waar we naar op zoek waren. Wat eveneens voor hem pleitte, was zijn ervaring met buitenlandse aandeelhouders. En bovendien kende Mohammed de club al goed, hij had immers eerder bij ADO Den Haag gewerkt. Vandaar dat wij dachten dat hij de beste kandidaat was voor de job en die mening is tot op de dag van vandaag nog steeds dezelfde.’

U dreigde eerder de teugels aan te halen bij de club. Is Hamdi niet gewoon de uitvoerder van die belofte?

‘Nee, want Mohammed heeft zijn eigen plan aan ons gepresenteerd en wij staan daarachter. Het is dus andersom. We laten Mohammed zijn beleid voeren. Los van de sportieve resultaten, zien we in de bedrijfsvoering van ADO Den Haag al wel veel goede resultaten die ons heel positief stemmen. Het geeft ons het vertrouwen dat dit in de toekomst alleen nog maar beter zal worden. Hamdi is een jonge CEO die een club moet leiden in een zeer moeilijke situatie. Ik ben erg tevreden over hem.’

U bent sinds de zomer van 2014 grootaandeelhouder van ADO Den Haag. Heeft u inmiddels niet enige spijt van het avontuur?

‘United Vansen was het eerste Chinese bedrijf dat grootaandeelhouder werd van een club in Europa. Daarmee schreven we geschiedenis. Ik heb er dan ook nooit ook maar een seconde spijt van gehad, integendeel zelfs. Ik ben nog steeds ontzettend trots op het feit dat we toen die beslissing hebben genomen.’

Maar hoe kijkt u terug op de afgelopen zes jaar?

‘Twee, drie jaar nadat wij de aandelen hadden gekocht van ADO Den Haag, kwamen meer dan twintig Europese clubs in handen van Chinese bedrijven. Daar zaten beroemde clubs tussen, uit de vijf grootste en belangrijkste competities in Europa. Maar in de afgelopen vijf jaar heeft een aantal van die Chinese bedrijven hun handen er alweer van afgetrokken, om verschillende redenen. Dat betekent dat het dus niet gemakkelijk is een club op afstand te besturen. Voor ons zijn die afgelopen zes jaar bij ADO dan ook een leerproces geweest. De conclusie is dat Warren Buffet gelijk heeft met zijn filosofie over investeren. Het gaat altijd om lange-termijnplanning, professionalisme en geloven dat je de factor tijd aan je zijde hebt. Ook ik denk dat dit de ingrediënten zijn om de overname van een Europese voetbalclub tot een succesverhaal te kunnen maken.’

In 2014 had u een visie over waar ADO Den Haag moest staan in de lente van 2020. Komt de realiteit overeen met de verwachtingen van toen?

‘Eerlijk gezegd had ik destijds hogere verwachtingen… Maar wat nu geldt voor veel Chinese en ook Nederlandse bedrijven tijdens de coronacrisis: alleen overleven is soms al een grote overwinning op zichzelf. We moeten steeds onze verwachtingen en strategieën aanpassen aan veranderende situaties. Dealen met de actualiteit. Die is nu, los van de coronacrisis, het huidige seizoen succesvol afsluiten. Als we daartoe tenminste de mogelijkheid krijgen.’

ADO Den Haag heeft u niettemin ook een moeilijke tijd bezorgd. De club probeerde haar aandelen terug te krijgen en slaagde daar op een gegeven moment ook in. U had kunnen zeggen: ‘Zoek het uit.’ In plaats daarvan vocht u terug. Waarom?

‘Zo zit ik in elkaar. Maar ik heb het de club eigenlijk nooit echt verweten, ik zag het ook niet als een soort oorlog tussen ADO Den Haag en United Vansen. Het hele leven is een leerproces, dus óók de relatie tussen ons en de club. Misschien heeft dit alles wel geleid tot de oplossing van alle problemen. Want het is een feit dat we na de rechtszaak prima hebben samengewerkt en gezamenlijk erin zijn geslaagd de club terug op koers te krijgen.’

Waarom investeert u in een club die er duidelijk blijk van heeft gegeven de invloed en het geld van United Vansen uit China niet te appreciëren?

‘Als grootaandeelhouder heb ik dat gevoel niet meer, tenminste nú niet meer. Voor de toekomst hebben we, United Vansen en ADO Den Haag, een gemeenschappelijke visie en zijn we het ook eens op welke manier we onze doelen denken te kunnen bereiken.’

U bent zeer beleefd voor iemand die niet altijd met respect is behandeld door de club waarin u uw geld steekt.

‘Laat ik het dan zo zeggen: er bestaan culturele verschillen tussen Nederland en China. Zaken die hier misschien normaal zijn, qua benadering of hoe je met elkaar omgaat, zijn in China onvoorstelbaar. En toch zijn we er samen in geslaagd, United Vansen en ADO, het onderlinge vertrouwen en wederzijdse respect te herstellen. Dat is altijd mijn drijfveer geweest. Ik heb me nooit laten leiden door trots of koppigheid, of wat dan ook. Mijn focus is altijd de toekomst van ADO Den Haag geweest.’

Intussen is het zo dat de kosten de inkomsten nog steeds overstijgen.

‘Voor de korte termijn klopt dat inderdaad. Maar als ik kijk naar onze plannen voor de lánge termijn, geloof ik er heilig in dat dit zal veranderen en dat zowel de club als United Vansen er beter van wordt. Voor mij persoonlijk is ADO Den Haag nog steeds een investering voor de lange termijn, die uiteindelijk een geweldig resultaat zal opleveren.’

ADO Den Haag heeft icoon Martin Jol als adviseur aan zich weten te binden. Zijn doel is de club weer een Haags gezicht te geven. Snapt u wat hij bedoelt?

‘De banden met de stad en de gemeenschap aanhalen, focussen op de jeugdopleiding en jonge talenten scouten en ontwikkelen. Ik ben het volledig met hem eens.’

Want u bent grootaandeelhouder van een club die er maar niet in slaagt spelers te verkopen voor marktconforme transfersommen.

‘Dat is dus precies het probleem dat we proberen op te lossen. Sterker nog: toen we met United Vansen grootaandeelhouder werden, was een van onze speerpunten juist dat we spelers wilden opleiden en doorverkopen. Want dat is voor elke club het beste verdienmodel. Het beleid van ADO Den Haag in het recente verleden heeft er vrijwel nooit toe geleid dat we talenten hier binnenhalen, opleiden en ontwikkelen totdat ze een niveau hebben bereikt waarmee ze eerst voor ons kunnen spelen en later voor een goede transfersom de stap maken naar een andere club.’

Volgens trainer Alan Pardew zit ADO Den Haag in een identiteitscrisis. Begrijpt u wat hij zegt?

‘Ik heb dit niet zelf met hem besproken, maar ik denk dat ik het wel snap. ADO Den Haag komt uit een internationaal beroemde stad en heeft een voetbaltraditie die ver teruggaat. We zijn nu op weg om die waarden terug te krijgen in de club, daarvoor doen we echt ons best. Ons doel is betere spelers opleiden en voetbal spelen waarmee onze supporters zich kunnen identificeren. Zodat iedereen weer trots op ADO Den Haag kan zijn.’

Vantone Investment Holding Limited, op zijn beurt grootaandeelhouder van United Vansen, is bezig met de overname van de Chinese club Tianjin Tianhai. Op welke manier kan deze deal van waarde zijn voor ADO Den Haag?

‘Als Vantone deze aquisitie succesvol afrondt, zal United Vansen ook een club gaan runnen in de Chinese Super League. Dat zou niet alleen voor ADO Den Haag, maar ook voor het totale Nederlandse voetbal kansen bieden als het gaat om transfers, jeugdopleidingen en uitwisseling van trainers. United Vansen heeft op de Chinese markt altijd het concept van het Nederlandse voetbal gepromoot. Ik voorzie dat deze deal weleens heel positief kan zijn, mits die doorgaat natuurlijk.’

De aandelen van ADO Den Haag zijn dus niet te koop?

`Ik ben niet van plan ze te verkopen, nee. Maar dat heb ik sowieso nooit overwogen. Zelfs in de moeilijkste tijden – en die zijn er de afgelopen zes jaar zeker geweest – heb ik er nooit een seconde aan gedacht ze van de hand te doen. Sinds ik de grootaandeelhouder ben van ADO Den Haag, heb ik altijd Het Grote Doel voor ogen gehad. Lange termijn, rustig bouwen, vertrouwen houden. Dat is me veel meer waard dan hopen op een snelle winst. Na zes jaar is dat vertrouwen alleen maar groter geworden.’

De aandelen van ADO Den Haag zijn dus niet te koop?

‘Ik ben niet van plan ze te verkopen, nee. Maar dat heb ik sowieso nooit overwogen. Zelfs in de moeilijkste tijden – en die zijn er de afgelopen zes jaar zeker geweest – heb ik er nooit een seconde aan gedacht ze van de hand te doen. Sinds ik de grootaandeelhouder ben van ADO Den Haag, heb ik altijd Het Grote Doel voor ogen gehad. Lange termijn, rustig bouwen, vertrouwen houden. Dat is me veel meer waard dan hopen op een snelle winst. Na zes jaar is dat vertrouwen alleen maar groter geworden.’

Een Chinees gezegde luidt dat het kleinste beetje ongeduld de grootste plannen verruïneren.

‘Zonder enige twijfel is dat waar. Bij ADO Den Haag hebben we in zes jaar tijd heel veel geleerd, mét elkaar, óver elkaar en ván elkaar. Als ik naar mezelf kijk, ben ik een betere aandeelhouder geworden. Ik vertrouw nu veel meer op de leiding van de club: de commissarissen, de directie, het managementteam. We zijn verenigd nu en werken samen op basis van een goed plan voor de lange termijn. Daarbij geloven we, wat ik eerder ook al zei, dat de tijd uiteindelijk aan onze kant zal staan.’

Dit is een interview van Martijn Krabbendam van VI met Hui Wang.